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Jonathan Gershenzon: Sinn Für Pflanzendüfte
Jonathan Gershenzon: Sinn Für Pflanzendüfte

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Anonim

Ein Westinghouse-Finalist aus dem Jahr 1972 studierte Chaparral in Los Angeles für ein High-School-Projekt und erforschte die Verwendung von Pflanzenterpenen als Direktor eines der führenden deutschen Forschungsinstitute.

In Kürze

Sein letztes Jahr: 1972.

Sein Finalistenprojekt: Eine Studie über die Pflanzenvielfalt auf den Hügeln außerhalb von Los Angeles.

Was führte zu dem Projekt: Schon in jungen Jahren faszinierten Pflanzen Jonathan Gershenzon, der in den 1950er und 1960er Jahren in Los Angeles aufwuchs. Insbesondere der junge Naturforscher war von ihren Düften angezogen. In der High School, ermutigt von einem seiner Lehrer für Naturwissenschaften, überprüfte er Bücher aus der Bibliothek über Pflanzenökologie und wanderte dann in die Hügel außerhalb von Los Angeles, um den Chaparral (dichte dürreresistente Sträucher und Zwergbäume, die die Region bedecken) zu studieren. und spielen eine Schlüsselrolle bei Waldbränden). Er spannte ein Seilgitter über einen Abschnitt und dokumentierte die Verbreitung der verschiedenen Straucharten - wilder Flieder, Manzanita, Beifuß. Dann machte er ein Foto und bewegte das Seilgitter auf eine andere Höhe oder einen anderen Hügel.

Sein letztes Jahr: 1972.

Sein Finalistenprojekt: Eine Studie über die Pflanzenvielfalt auf den Hügeln außerhalb von Los Angeles.

Was führte zu dem Projekt: Schon in jungen Jahren faszinierten Pflanzen Jonathan Gershenzon, der in den 1950er und 1960er Jahren in Los Angeles aufwuchs. Insbesondere der junge Naturforscher fühlte sich von ihren Düften angezogen. In der High School überprüfte er auf Anregung eines seiner Lehrer für Naturwissenschaften Bücher aus der Bibliothek über Pflanzenökologie und wanderte dann in die Hügel außerhalb von Los Angeles, um den Chaparral (dichte dürreresistente Sträucher und Zwergbäume, die die Region bedecken) zu studieren. und spielen eine Schlüsselrolle bei Waldbränden). Er spannte ein Seilgitter über einen Abschnitt und dokumentierte die Verbreitung der verschiedenen Straucharten - wilder Flieder, Manzanita, Beifuß. Dann machte er ein Foto und bewegte das Seilgitter auf eine andere Höhe oder einen anderen Hügel.

Er war erstaunt über die unterschiedlichen Kompositionen verschiedener Chaparral-Gemeinschaften, selbst in relativ engen Handlungen. Er konnte zeigen, dass die Entfernung zum Meer eine große Rolle bei dieser Vielfalt spielt, und er erfuhr später, dass die Zusammensetzung des Chaparral zum großen Teil davon abhängt, wie kürzlich das Gebiet niedergebrannt war. Er hat diese These nie getestet, sagt er. Aber "jemand hat dort ein kleines Versprechen gesehen" in einem Kind, das bereit ist, seinen Urlaub mit seiner Nase zu verbringen, die in der einheimischen Vegetation Kaliforniens vergraben ist. Als er 1972 in die Westinghouse Science Talent Search eintrat, wurde er zum Finalisten ernannt.

Die Auswirkungen auf seine Karriere: Gershenzon wurde Biologiestudent an der University of California in Santa Cruz und begann, die Chemie "all dieser wunderbaren Gerüche" zu untersuchen. So lernte er eine Gruppe von Chemikalien kennen, die als Terpene bekannt sind. Diese Chemikalien können Pflanzen gut riechen lassen oder alternativ schädlich sein. (Sie sind auch die aktiven - und einige sagen, potenziell giftigen - Inhaltsstoffe in vielen Haushaltsreinigern.)

"Jahrelang dachten die Leute, sie wären irgendwie eine Verschwendung", sagt er - das ist nicht notwendig für das Wachstum oder die Vermehrung von Pflanzen. Aber Gershenzon wurde klar, dass Terpene höchstwahrscheinlich Abwehrkräfte gegen Krankheitserreger oder Insekten oder Signale an "andere Mitglieder der natürlichen Gemeinschaft" sind.

Er promovierte in Pflanzenchemie an der University of Texas in Austin und promovierte über Terpene in wilden Sonnenblumen im Süden und Osten der USA. Er und ein Assistent für Studenten verbrachten ihre Sommer damit, im Südosten herumzufahren und Säcke mit Wild zu sammeln Sonnenblumenproben, deren flüchtigere Terpene auf ihrem Rücksitz, ihren Campingplätzen und ihren Hotelzimmern stanken. "Wir hatten einige der gleichen Abenteuer wie bei typischen Straßenfahrten", sagt er. Die Leute werden misstrauisch gegenüber zwei jungen Männern, die auf Feldern rumhängen und Unkraut in ihr Auto stopfen. "Wir hatten Leute, die die Polizei anriefen." Trotzdem promovierte er 1984.

Danach forschte er mehrere Jahre an der Washington State University in Pullman und untersuchte die Enzyme, die an der Herstellung von Terpenen beteiligt sind. Er lernte, dass manchmal dieselben Wege unterschiedliche Verbindungen produzieren können, wodurch ein Element des statistischen Zufalls in den Duft einer Pflanze eingeführt wird. Dies könnte dazu beitragen, die Vielfalt der in Wildpopulationen vorhandenen Aromen zu erzeugen.

1997 hatte er eine Fakultätsstelle an der Michigan State University in East Lansing angenommen, aber stattdessen ein Angebot der Max-Planck-Gesellschaft angenommen, nach Deutschland zu gehen, um ein neues Institut für chemische Ökologie zu gründen. Die Idee, etwas zu bauen, gefiel ihm. Also packte er seine Koffer und begann Deutsch zu lernen.

Was er jetzt macht: In diesen Tagen ist Gershenzon Geschäftsführer des Max-Planck-Instituts für chemische Ökologie in Jena. (Seine Sprachkenntnisse sind noch in Arbeit, stellt er fest, aber seine in Deutschland geborenen Kinder korrigieren ihn gerne.)

Seine Forschung befasst sich mit modernen molekularen Methoden, um Pflanzeneigenschaften zu manipulieren und die Wirkung von Terpenen zu isolieren und zu testen. Obwohl diese Arbeit für einen Duftliebhaber selbst faszinierend ist, hat sie praktische Auswirkungen auf die Landwirtschaft. Zum Beispiel veröffentlichten Gershenzon und Kollegen 2005 eine Studie in Nature, in der festgestellt wurde, dass die Pflanze beim Angriff des Maiswurzelwurms auf Mais ein Terpen produziert, das den Nematoden, einen Spulwurm, anzieht. Nematoden fressen bequemerweise Wurzelwürmer. Leider wurde diese Verteidigung für die meisten nordamerikanischen Maissorten während der Entwicklung gezüchtet - wahrscheinlich aus Versehen, aber zu unvorhergesehenen Kosten.

"Chemische Abwehrkräfte sind einer der Hauptfaktoren für den Erfolg von Pflanzen. Ohne sie wäre die Welt nicht so grün wie sie ist", sagt Jack Schultz, Direktor des Christopher S. Bond Life Sciences Center an der Universität von Missouri. Columbia. "Wie die Abwehrproduktion auf Genebene gesteuert wird, ist entscheidend für die Züchtung oder Entwicklung von Kulturpflanzen und anderen Pflanzen, die resistenter gegen Schädlinge sind." Gershenzons Arbeit habe das Wissen darüber, wie Pflanzen Terpene herstellen und verwenden, erheblich erweitert.

Nachdem Gershenzon jahrelang seine Nase in Pflanzen gesteckt hat, hat er eine gewisse Wertschätzung für den Geruchssinn entwickelt, insbesondere für seine Verbindung zum Gedächtnis und unser Überleben als Spezies. "So haben sich unsere Affenvorfahren vor einer Vergiftung bewahrt", sagt er. Nun, "einige der einheimischen Frauen auf dem Markt riechen jedes Stück Obst", aber dies ist eine aussterbende Wertschätzung. Nur wenige Menschen haben so fein abgestimmte Nasen und Lieblingsdüfte. Was Gershenzon betrifft: "Ich bin immer noch voreingenommen gegenüber Pfefferminze und grüner Minze, Thymian, Salbei und Oregano." Obwohl "Ich mag auch Blumen", fügt er hinzu. "Es wäre schwer, nur einen zu wählen."

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