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Lise Menn: Herauszufinden, Warum Kinder Die Tollsten Dinge Sagen
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Anonim

Die Liebe eines Westinghouse-Finalisten von 1958 zur Linguistik verwandelt das Geschwätz in eine Theorie der Sprachentwicklung.

In Kürze

IHR FINALISTISCHES JAHR: 1958

  • IHR FINALISTISCHES PROJEKT: Ermittlung der Konzentrationen verschiedener Gase in der Atmosphäre
  • WAS LED ZUM PROJEKT: Als sie in den 40er und 50er Jahren aufwuchs, wollten Lise Menns Eltern immer, dass sie Wissenschaftlerin wird. "Physik war die Glamour-Wissenschaft direkt nach dem Zweiten Weltkrieg", sagt sie. Weil sie ganz in der Nähe des Swarthmore College in Pennsylvania lebten, nahm ihre Mutter (die "Ambitionen hatte, Chemikerin zu werden, aber das geschah nicht") sie zu öffentlichen Abenden im Observatorium. Ihre Eltern halfen ihr, alle möglichen Bücher über berühmte Wissenschaftlerinnen aus der örtlichen öffentlichen Bibliothek zu lesen.

IHR FINALISTISCHES JAHR: 1958.

IHR FINALISTISCHES PROJEKT: Ermittlung der Konzentrationen verschiedener Gase in der Atmosphäre.

WAS LED ZUM PROJEKT: Als sie in den 40er und 50er Jahren aufwuchs, wollten Lise Menns Eltern immer, dass sie Wissenschaftlerin wird. "Physik war die Glamour-Wissenschaft direkt nach dem Zweiten Weltkrieg", sagt sie. Weil sie ganz in der Nähe des Swarthmore College in Pennsylvania lebten, brachte ihre Mutter (die "Ambitionen hatte, Chemikerin zu werden, aber das ist nicht geschehen") sie zu öffentlichen Abenden im Observatorium. Ihre Eltern halfen ihr, alle möglichen Bücher über berühmte Wissenschaftlerinnen aus der örtlichen öffentlichen Bibliothek zu lesen.

Als sie in der High School war, ermutigten sie sie, einen Swarthmore-Professor zu finden, der ihr bei der Gestaltung eines Forschungsprojekts für die Teilnahme an der Westinghouse Science Talent Search und anderen Wettbewerben helfen sollte. Menn rief herum - "Ich war nicht sehr schüchtern" - und fand einen Physikprofessor, der ihr half, einen Vorschlag zu schreiben, um die atmosphärische Absorption von Sonnenlicht in verschiedenen Winkeln zu untersuchen, um die Konzentrationen verschiedener Gase in der Atmosphäre herauszufinden. Sie erinnert sich nicht an viele Besonderheiten des Projekts. "Ich habe nicht verstanden, was ich so gut gemacht habe", sagt sie. "Ich hatte nicht die Physik, um es herauszufinden." Zusammen mit ihren hohen Punktzahlen bei der Prüfung, die Westinghouse zu dieser Zeit ablegte, verdiente sie sich im Frühjahr 1958 eine Reise nach Washington, DC, als Finalistin für die Talentsuche.

DIE AUSWIRKUNGEN AUF IHRE KARRIERE: Menn war bereits mit der Physikabteilung von Swarthmore vertraut und schrieb sich dort als Physik-Major ein (und schloss sich mit Jane Richardson, geborene Shelby, die ebenfalls 1958 Westinghouse-Finalistin war, zusammen). Sie hielt es für wichtig, eine harte Wissenschaft zu studieren. Sie hatte jedoch eine Nebenliebe: Sie war seit langem von der Linguistik fasziniert und wurde von einem Buch namens The Story of Language inspiriert, in dem der Autor M. Pei feststellte, dass man durch den Vergleich der Strukturen verschiedener Sprachen diejenige rekonstruieren kann, die muss als Vorfahr unserer gegenwärtigen indogermanischen Sprachen gesprochen worden sein.

"Die Idee, dass man so weit zurückblicken könnte - als die eigentlichen Wörter und Sprecher tot waren, aber die Muster ohne Sprecher überlebten, wie das Grinsen der Cheshire-Katze -, ließ die Haare auf meinen Armen aufstehen", sagt sie. "Es war das romantischste, gespenstischste, was ich jemals in der Wissenschaft gelesen habe."

Am Ende studierte sie Mathematik und Sprachwissenschaft. Anschließend besuchte sie die Brandeis University in Massachusetts, um ein Mathematikstudium zu absolvieren. Dort "habe ich entdeckt, was echte Mathematiker sind und ich war keiner von ihnen", sagt sie. Da sie einen anderen Doktoranden geheiratet hatte und in kurzer Zeit alle Hände voll zu tun hatte mit Stephen, dem ersten ihrer beiden Söhne, und Daniel Joseph, beide geboren, als sie 24 Jahre alt war, beschloss sie, ihre Ausbildung zu unterbrechen bei einem Master-Abschluss und herausfinden, was sie als nächstes tun wollte.

Sie brauchte nicht lange, um zur Linguistik zurückzukehren. Tatsächlich war es jedoch schmerzhaft langsam, ihren Abschluss auf diesem Gebiet zu machen. "Es gab kein Geld für Babysitter", sagt sie. "Ich bin nicht ganz zur Schule gegangen, bis der Jüngere im Kindergarten war. Ich habe mit anderen Müttern Babysitting getauscht." Aber im weiteren Sinne waren ihre Söhne kein Hindernis für ihre Sprachkarriere. Tatsächlich haben sie mitgeholfen.

Einige Freunde von Menn, die Doktoranden an der Harvard University waren, liehen ihre Bücher aus der Bibliothek über die Sprachentwicklung von Kindern aus. Was Menn las, war "nicht so, wie ich es mit meinem zweiten Kind in meiner eigenen Küche gesehen habe", sagt sie. Lehrbücher sagten, dass Kleinkinder, die sprechen lernen, den ersten Konsonanten eines Wortes und den Vokal sagen würden ("mih" für Milch, "doh" für Hund). "Das ist das Mehrheitsmuster, aber tatsächlich tun das viele Kinder nicht", sagt sie. "Wenn ein Wort stattdessen mit einem Konsonanten endet, wird der erste Konsonant entsprechend geändert." Der kleine Danny Menn nannte Hunde "Gogs".

Also rief seine Mutter den berühmten Kindersprachenforscher Roger Brown in der Harvard-Psychologieabteilung an und fragte, ob er jemals so etwas gehört habe. Er sagte ihr, sie solle es aufschreiben. Sie tat es und schickte das Papier unter Verwendung ihrer Privatadresse anstelle einer institutionellen Zugehörigkeit, die sie nicht hatte, an die Zeitschrift Lingua, wo es 1971 veröffentlicht wurde.

Menn promovierte in Linguistik an der Universität von Illinois in Urbana-Champaign, wo ihr Mann eine Arbeit gefunden hatte (obwohl sie nach dem Ende der Ehe bald wieder nach Boston zurückkehrte). Für ihre Dissertation machte sie eine Fallstudie darüber, wie ein kleiner Junge namens Jacob das Sprechen lernte. Sie transkribierte und studierte Hunderte von Stunden seines Geschwätzes und seiner frühen Worte, als sie ihn im Alter von 12 bis 21 Monaten babysittete; Seine Eltern waren Junior-Harvard-Sprachwissenschaftler, daher fanden sie das nicht seltsam. Sie sah, dass ein bestimmtes Kind dasselbe Wort auf verschiedene Arten sagen würde. Sie entdeckte, dass ein Kind, bevor es regelmäßige Muster zur Vereinfachung englischer Wörter entwickelte, eine Zeit durchlief, in der sich ähnliche Wörter gegenseitig beeinflussten.

Die Arbeit wäre vielleicht nicht möglich gewesen, wenn sie selbst keine Mutter gewesen wäre. Ein Großteil der Theorie der Sprachentwicklung von Kindern sei von Menschen entwickelt worden, die keine Mütter waren, und "wenn sie Väter wären, hätten sie Kindern nicht viel zugehört, als sie noch Babys waren."

Menns Arbeit hingegen "diente als Inspiration für einen Großteil der folgenden Feld- und Tagebuchstudien von Kindern", sagt Andrea Feldman, eine ehemalige Schülerin von Menn, die auch an der Universität von Colorado in Boulder unterrichtet hat, wo Menn studierte Ihre Notizen zu Jacob "werden noch immer von Kindersprachforschern untersucht", sagt sie und fügt hinzu, dass dieser Fokus auf "kindzentrierte Daten aus einer Vielzahl sprachlicher Perspektiven das Gebiet der Kindersprachenforschung revolutioniert hat".

WAS SIE JETZT TUT: Menn lehrte und erforschte sowohl die Sprachentwicklung als auch die Aphasie von Kindern - dh sprachliche Probleme aufgrund von Hirnschäden - an der Universität von Colorado in Boulder bis zu ihrer letzten "Pensionierung", obwohl sie immer noch mit Studenten zusammenarbeitet und forscht.

"Was mich wirklich interessiert, ist, wie unser Gehirn die Sprache verarbeitet: Was passiert in der magischen halben Sekunde zwischen dem Auftreffen von Schallwellen auf Ihr Ohr und dem ungefähren Verständnis dessen, was die sprechende Person von Ihnen beabsichtigt hat?" Es ist eine unglaublich gepackte halbe Sekunde, ebenso wie die halbe Sekunde zwischen dem, was Worte in deinem Kopf aufwirbeln und dem, was aus deinem Mund kommt. Menns Forschungen haben ihr geholfen zu verstehen, dass Kinder im Gegensatz zu früheren Theorien "ihre Sprache entdecken müssen. Sie haben nicht viele eingebaute Vorkenntnisse in Sprache." Stattdessen haben sie eine beeindruckende Fähigkeit zu lernen, die Muster in dem zu finden, was um sie herum vor sich geht - und weil viel um sie herum vor sich geht, sprechen Menschen, Kinder durch Versuch und Irrtum und viel Mühe lernen, wie sie klingen die Erwachsenen in ihrem Leben.

Um diese und andere Theorien zu teilen, schreibt Menn in ihrem Ruhestand ein allgemeines Buch über Linguistik. Sie reist auch zu exotischen Orten wie Finnland und Brasilien, um Vorträge zu halten und die Arbeit ihrer Söhne zu lesen, nachdem die Welt von ihrem Studium ihrer Sprachentwicklung profitiert hat. Stephen Menn ist Professor für Philosophie an der McGill University in Montreal und "Danny" (der jetzt von Joseph stammt) ist ein Reporter für die Los Angeles Times.

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