Cosmic Cliff: Ein Astrophysiker Sucht Nach Exo-Erden, Schwarzen Löchern - Und Finanzierung
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Anonim

Der Kepler-Weltraumteleskop-Astrophysiker Martin Still sucht nach erdähnlichen Welten und verfolgt den Tod von Sternen, während er über den möglichen Niedergang seines eigenen Programms nachdenkt.

Martin Still ist ein Experte für Endungen. Auf 10.500 Metern an Bord eines Virgin Atlantic-Fluges von San Francisco nach London beschreibt er Explosionen, die Materie zerreißen, Explosionen, die Sternensysteme zerstören, und katastrophale Ereignisse, die den Kosmos erschüttern. Der Astrophysiker der NASA lässt die Aussicht auf astronomische Auslöschung aufregend klingen, obwohl ein Gespräch über jede Art von Zerstörung nicht das ist, was die meisten Passagiere auf einer transatlantischen Reise bevorzugen.

Für einen Mann, der von längst abgelaufenen Wesenheiten besessen ist, scheint es grausam passend, dass Still, mit dem ich vor zwei Jahren auf diesem Flug saß, bald den Tod seines eigenen NASA-Programms erleben könnte: die Verwaltung des Kepler-Weltraumteleskops, das die Sonne umkreist mit der Mission, Exoplaneten in der Nähe anderer Sterne zu finden. Obwohl der Kongress am 1. Januar knapp ein Gesetz zur Vermeidung der sogenannten Fiskalklippe verabschiedete, verhindert das Abkommen nur massive Ausgabenrückgänge bis März, wenn der Gesetzgeber das Abkommen erneut prüfen muss. Laut der Aerospace Industries Association (AIA) muss die NASA für das Geschäftsjahr eine Kürzung um 8,3 Prozent und in den nächsten acht Jahren weitere Kürzungen hinnehmen.

Derzeit arbeitet Still als stellvertretender Direktor im Kepler Science Office des Ames Research Center der NASA in Mountainview, Kalifornien. Die Organisation wurde entwickelt, um potenziell bewohnbare Planeten in unserer Milchstraße zu entdecken. Bisher wurden 2.740 mögliche Exoplaneten gefunden, die in die Rechnung passen, und jüngste Entdeckungen lassen die Wissenschaftsgemeinschaft über die Chancen des Lebens anderswo schwirren.

Der Astrophysiker konzentrierte sich jedoch nicht immer darauf, neues Leben zu entdecken. Er verbrachte seine frühe Karriere noch im Goddard Space Flight Center der NASA in Greenbelt, Md., Und beobachtete, wie Sterne am Rande des Universums starben. Die meisten Stars begrüßen den Tod beiläufig, kühlen sich allmählich ab und verschwinden mit wenig Protest. Größere Sterne werden jedoch instabil, wenn ihren Kernen der Brennstoff ausgeht und sie explodieren und elementare Ausbrüche von Kohlenstoff, Stickstoff und Sauerstoff ausstoßen. Der folgende Energiesturm ist kolossal.

"Es gibt diese unglaubliche Explosion, diese unglaubliche Emission von Gas und Licht", sagt Still. "Es ist eine der gewalttätigsten Handlungen im Universum. Deshalb ist es über die Zeit- und Raumstrecke hinweg so hell und beobachtbar."

Still stammt aus Großbritannien und hat immer noch rote Riesen gesehen, die Millionen von Kilometern über Choke und Kollaps hinweg zusammengebrochen sind und kurz aufgewacht sind, nur um ihre äußeren Schichten auszuspucken, bevor sie in schwarze Löcher geschrumpft sind. Die NASA war einst ein leuchtender Stern unter den Forschungsprogrammen des Bundes, aber auch das Jahresbudget der Agentur bricht zusammen - auf dem niedrigsten Stand seit vier Jahren, als es gerade wieder aufgenommen wurde.

"Es gibt Dinge im Weg, die das vom Schwarzen Loch kommende Licht blockieren. Sie können diese Kerben und Kerben im (Licht-) Spektrum sehen - jeder dieser Kerben ist tatsächlich eine Galaxie", sagt er. "Schwarze Löcher sind ein Fenster in das Universum vor 12 Milliarden Jahren."

All dieses Gerede über Astrophysik lenkt Still momentan von der prekären Position des Jetliners über dem Atlantik ab, aber es dauert nicht lange, bis er sich daran erinnert, dass er nur einen kurzen Sturz vom Meer entfernt ist. Schnallt sich immer noch an. Der Flugbegleiter bringt Lebensmittel in kompakten Plastikbehältern mit. Er isst und versucht zu schlafen, aber wenn das nicht gelingt, erzählt er die Geschichte einer anderen Reise.

2005 führte Stills kosmische Mahnwache ihn und seine Familie Alison und ihren zweijährigen Sohn Oliver nach Südafrika, wo sie zwei Jahre lang lebten. Gemeinsam erkundeten sie Städte und unternahmen Tagesausflüge in die Wildnis. Für eine von sechs Wochen verließ Still seine Frau und sein Kleinkind und fuhr mit einem Kleinbus zum Karoo-Plateau, etwa 20 Kilometer vom nächsten Dorf und fast 500 Kilometer von Kapstadt entfernt. Von einem Teleskop auf einem Berg dort aus beobachtete er den Tod des Sterns hinter seinem Himmelskopf und zielte mit einem 10-Meter-Teleskop auf bestimmte Sterne und Galaxien. Aber Sterne und Tod waren beide auf die Nacht beschränkt. Tagsüber war Stills Umgebung voller Leben; Herden wilder Springböcke lebten Minidramen in der weiten Ebene unterhalb des Observatoriums.

"Während Afrika voller unglaublicher Armut, Kriminalität, Gesundheitsprobleme und sozialer Probleme ist, ist es trotz alledem der schönste Kontinent, auf dem ich je gewesen bin", sagt er. "Es ist einfach ein unglaublich vielfältiger, verwirrender und berauschender Ort. Es ist bei weitem mein Lieblingsort auf der Erde."

Verlassen Sie unser eigenes Terra Firma, und die Kriterien von Still für die Auswahl der Favoriten ändern sich dramatisch. Von den Tausenden von Exoplaneten-Kandidaten, die Kepler entdeckt hat, sagt er, sein Favorit sei 22B. Es ist der erste Planet, den das Projekt in der "bewohnbaren Zone" gefunden hat, dem Sweet Spot in der Umlaufbahn zwischen dem Gefrieren zu weit von einem Stern entfernt und dem Braten zu nahe daran. Es ist auch ein erdgroßer Planet, der es der NASA erleichtert, öffentliche Unterstützung für ihr Budget zu erhalten. Ein Gasriese, der eher Jupiter ähnelt, könnte Amerikaner verwirren, die bereits Schwierigkeiten haben, die Vorteile der Weltraumforschung zu verstehen. Die Leute bevorzugen eher das Vertraute.

Trotzdem sagt er, dass er das Unbekannte liebt.

"Ich greife immer, immer und immer nach etwas Besserem", sagt er. "Die Möglichkeiten sind einfach zu groß. Die Belohnungen für harte Arbeit und Innovation sind einfach enorm. Ich bin nie zufrieden."

Ein ehrgeiziges Leben innerhalb der Raumfahrtbehörde ist sowohl ein Segen als auch ein Fluch. Dies bedeutet, dass er schnell mehr Verantwortung übernimmt und zwei Jobs bei der NASA innehat. Es bedeutet auch, dass Still die Fähigkeit verloren hat, still zu sitzen. Der Astrophysiker trotzt seinem Nachnamen und lacht über die Idee, sich zu entspannen.

Schließlich hat er viel zu tun. Ein Teil davon besteht darin, Zuschussanträge einzureichen und Keplers Mission zu fördern. Nicht viele Menschen in den USA sind mit Mathematik und Naturwissenschaften bestens vertraut. Dies kann einer der Gründe sein, warum die NASA normalerweise weniger als 1 Prozent des Bundeshaushalts erhält und warum sie im März schätzungsweise 19.400 Arbeitsplätze verlieren wird. Texas wird wahrscheinlich am meisten abschneiden und mehr als 5.600 Spots verkleinern. Kalifornien, wo Still lebt, steht laut AIA vor der zweitgrößten Entlassung von etwa 4.586 Stellen [pdf]. Aber der Astrophysiker sagt, er mache sich keine allzu großen Sorgen um seinen eigenen Job. Er glaubt, dass es immer eine kreative Lösung geben wird, eine weitere Gelegenheit. Endungen, fügt er hinzu, sind nicht immer so, wie sie scheinen.

"Der Tod des Sterns bringt Leben in das Universum", sagt Still. "Sterne sind die Öfen des Universums. All diese Dinge, die das Leben braucht, um zu existieren, wurden in diesen Sternen geboren, und die sehr gewalttätigen Ereignisse ihres Todes haben diese Elemente ins Universum geworfen, damit Sie und ich konstruiert werden können.".

Wenn ein Stern abläuft, fügt er hinzu, ist das nur der Anfang. Der wichtige Teil ist, was danach passiert - wenn das Licht nach außen strömt, wenn Gase und Elemente weit und breit geschleudert werden, wenn sich die Welleneffekte der Explosion auf vielfältige Weise manifestieren. Was aus der Explosion hervorgeht, ist das Rätsel.

Es ist wahr, dass Schwarze Löcher als letzte Phase des Todes eines Sterns uns einen Einblick in die kosmische Vergangenheit bieten, aber im Moment interessiert sich Still nur für die Zukunft der menschlichen Entdeckung.

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